John Herschel Portrait

John Herschel astronome et photographe

John Herschel est un inventeur qui a compté dans l’invention de la photographie grâce à ses qualités de chimiste.

John Herschel astronome et photographe

Le 7 mars 1792, Sir John Herschel est né à Slough, petite ville anglaise à coté de de Windsor. Il fut le père de douze enfants. Le 11 mai 1871, il décéda à Collingwood. Il fut astronome, mathématicien, chimiste et photographe.

En 1809, il rentra à Cambridge cette université de renommée mondiale. Il en fut un élève brillant. En 1812, il élabora un article
de mathématiques à la Royal Society.
Entre autres, Sir John Frederick-William Herschel consacra des recherches sur les propriétés chimiques des rayons ultraviolets, et sur le daltonisme.

John Herschel brillant astronome

John Herschel astronome et photographe
John Herschel astronome et photographe, photographié par Julia Margaret Cameron

Astronome, il fit la découverte, de nébuleuses, d’amas stellaires et de milliers d’étoiles doubles ce qui le poussa à inviter des instruments astronomiques. Associé à James South, il édita un livre sur les étoiles doubles paru en 1824. Il obtint avec lui, en 1826, la médaille d’or de la Royal Astronomical Society. C’est lui, entre 1834 et 1838, qui cartographia le ciel austral depuis le Royal Observatory, Cape of Good Hope. En français c’est l’observatoire du cap de Bonne-Espérance en Afrique du sud. Il a aussi la paternité de l’emploi des jours juliens en astronomie.

John Herschel photographe

John Herschel s’intéressait aussi à la chimie. Et, c’est en tant que chimiste accompli que la photographie naissante devient pour lui un sujet fort intéressant, même captivant. Il prodigua de nombreuses conférences sur la photographie et y montra ses images.
En 1819, il démontra l’activité du thiosulfate de sodium sur les sels d’halogénures d’argent. Ce fut le premier fixateur utilisé en photographie. Le procédé du cyanotype fut considérablement amélioré. En parallèle avec William Talbot en 1839, il inventa un procédé de papier photographique sensibilisé.
Le moyen de fixer des images en les baignant dans un bain d’hyposulfite de soude était découvert. C’est encore aujourd’hui en photographie argentique la composition des fixateurs. Le calotype avait pour principal avantage la reproduction d’images multiples sur papier sensibilisé d’après négatif. La définition étant restreinte par la texture du papier négatif, le daguerréotype restait pour l’instant le procédé en vogue.

Le terme photographie

Photographie de John Herschel
Photographie de John Herschel

Dès mars 1839, c’est à John Herschel que l’on doit aussi les termes photograpy ( photographie ) négatif et positif. Il les fit adopter par la communauté scientifique. Il en fut largement le promoteur car ce mot, photography, était utilisé de manière non officielle.

d’autres précurseurs

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